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Une étude établit un lien entre le brouillard côtier et les niveaux élevés de mercure chez les lions des montagnes

Une étude établit un lien entre le brouillard côtier et les niveaux élevés de mercure chez les lions des montagnes


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Les scientifiques ont découvert un lien possible entre les niveaux élevés de mercure chez les lions de montagne et le brouillard marin, indiquant que le métal toxique est déposé sur la terre puis remonter la chaîne alimentaire.

Niveaux toxiques de mercure chez les lions des montagnes possiblement liés au brouillard marin

Des scientifiques de l'Université de Californie à Santa Cruz ont identifié des niveaux élevés de mercure chez les lions des montagnes, un nouvel indicateur que le métal toxique est transporté à terre par un brouillard marin normal.

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La concentration plus élevée de mercure trouvée dans les pumas qui vivent dans les montagnes de Santa Cruz était trois fois plus élevée que chez les lions des montagnes qui vivent en dehors de la «zone de brouillard» de la région. Les scientifiques ont également trouvé des niveaux élevés de mercure dans la population de lichens et de cerfs qui vivent également à l'intérieur de la zone de brouillard.

Publier leurs résultats dans la revue La nature, les chercheurs pensent que les contaminants sont transmis de la mer à la terre par le brouillard côtier qui rend la région célèbre - pensez au Golden Gate Bridge de San Francisco recouvert d'un brouillard blanc et pelucheux tôt le matin - qui dépose ensuite ces contaminants sur la terre. Une fois déposé, il remonte la chaîne alimentaire.

"Le lichen n'a pas de racines, donc la présence de méthylmercure élevé dans le lichen doit provenir de l'atmosphère", a déclaré Peter Weiss-Penzias, un toxicologue environnemental qui a dirigé la recherche. "Le mercure se concentre de plus en plus dans les organismes situés plus haut dans la chaîne alimentaire."

Bien que n'étant pas une menace pour la santé humaine, le mercure transmis par le brouillard côtier pourrait présenter un risque élevé pour la vie animale côtière, car la concentration de mercure du lichen au cerf et au lion de montagne peut se multiplier par près de mille fois.

L'étude examine les échantillons de fourrure et de moustaches de 94 lions des montagnes côtières et 18 lions non côtiers. les concentrations de mercure trouvées chez les lions côtiers étaient en moyenne de 1 500 parties par milliard (ppb) contre 500 ppb pour les lions non côtiers. Au moins un lions avait des niveaux de mercure connus pour être toxiques pour les espèces plus petites comme le vison et la loutre, tandis que deux autres avaient des niveaux considérés comme inférieurs à la mort, mais qui interféraient toujours avec la fertilité et la reproduction.

"Ces niveaux de mercure pourraient aggraver les impacts d'essayer de le fabriquer dans un environnement comme les montagnes de Santa Cruz, où il y a déjà tellement d'influence humaine, mais nous ne le savons pas vraiment", a déclaré Chris Wilmers, professeur d'études environnementales et le directeur du Puma Project, une collaboration conjointe entre l'UC Santa Cruz et l'État de Californie. "Les niveaux seront plus élevés dans 100 ans, lorsque le budget de mercure de la Terre sera plus élevé à cause de tout le charbon que nous pompons dans l'atmosphère."

Le mercure est un métal naturel le plus souvent rejeté dans l'environnement par le biais de divers processus industriels naturels et anthropiques, tels que l'exploitation minière et la production d'électricité au charbon.

"Le mercure est un polluant mondial", a déclaré Weiss-Penzias. "Ce qui est émis en Chine peut affecter les États-Unis autant que ce qui est émis aux États-Unis."


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